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Acelerador de excelencia | revista de simetría

diciembre 2, 2018
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Con solo 16 años, inspirada por sus familiares, una gran maestra y un libro sobre Marie Curie, Lia Merminga sabía que quería convertirse en física.

En la universidad, decidió seguir investigando, mudándose de Grecia a los Estados Unidos y completando su tesis doctoral en el acelerador de partículas Tevatron en el Laboratorio de Aceleradores Nacionales del Deparment of Energy de EE. UU. Desde entonces, se ha convertido en una científica y líder consumada, administrando proyectos de aceleración de partículas en el Acelerador Nacional Thomas Jefferson en Virginia, TRIUMF en Vancouver y SLAC National Accelerator Laboratory en California.

Merminga regresó a Fermilab en Illinois para asumir su último PIP-II, el primer proyecto internacional de aceleración de partículas alojado en los EE. UU. Ella dice que el ajetreo y el bullicio alrededor del laboratorio reflejan su impulso de buscar preguntas sin respuesta sobre el universo. Ella espera que los esfuerzos con los que está ayudando en Fermilab produzcan una investigación del calibre del Premio Nobel en partículas fundamentales llamadas neutrinos.

Sarah Lawhun de Simetría habló con Merminga sobre su carrera en física, sobre su nuevo papel y un poco sobre sí misma.

De niño, ¿recuerdas que te interesan las matemáticas y la ciencia?

LM:

Mi primera constatación de que me gustaban los campos de STEM fue cuando mi tío, que era ingeniero eléctrico y mecánico, vivía con mi familia. Él vendría a nuestra casa con sus colegas. Distribuirían todos sus dibujos en la mesa de nuestro comedor. Estaba tan fascinado por el trabajo que estaba haciendo. Estos dibujos y creaciones visuales realmente me atrajeron, así que lo primero que quería hacer era convertirme en arquitecto.

¿Cuáles fueron algunas de tus otras experiencias tempranas relacionadas con STEM?

LM:

Otro hito importante fue cuando tenía 13 años. En mi cumpleaños, mi amiga me regaló el libro de la biografía de Madame Curie de su hija, Eve Curie. Lo leí exactamente a los 13 años, y lo leí varias veces. Estaba fascinado con la vida de Madame Curie, así que decidí que ese era el tipo de vida que quería vivir. Quería dedicarme por completo a la ciencia y buscar problemas que no estaban resueltos. Parecía increíble pasar toda tu vida contemplando la investigación que estás haciendo y tus descubrimientos. Para mí, esta era una vida digna de ser vivida. Cuando tenía 13 años, tuvo un tremendo efecto en mí.

Al crecer, escuché historias sobre mi otro tío, que tenía un doctorado en física de la Universidad de Columbia. Fue legendario en nuestra familia por sus contribuciones a la ciencia. Cuando era niño, mi abuela me contaba historias sobre él. Eventualmente, durante la escuela de posgrado, busqué algunos de sus documentos y descubrí que había trabajado con Charles Townes y A.L. Schawlow, ambos Premios Nobel.

Luego, en la escuela secundaria, tuve un maestro que era muy bueno en la enseñanza, así como un gran físico. Ella me inspiró aún más. Mi experiencia con ella realmente solidificó mi idea de que quería estudiar física.

Todas estas cosas formaron mi dirección en la vida. Para cuando tenía 16 años, sabía que quería estudiar física. A lo largo de mi vida, siempre he disfrutado las matemáticas. Usar el lenguaje matemático para describir los fenómenos físicos era exactamente lo que quería hacer.

¿Qué fue lo primero que despertó su interés en la investigación de la física?

LM:

Fui a la Universidad de Atenas y estudié física. Alrededor de mi tercer año, decidí que quería hacer más. No fue suficiente para mí solo trabajar en física. Me di cuenta de que quería empujar las fronteras del conocimiento e ir más allá de lo que está en los libros, trabajando en problemas a los que la gente aún no tenía respuestas.

Siempre fui muy crítico, debo decir. Nuestros profesores en Grecia nos dijeron que teníamos que desarrollar nuestra capacidad crítica, en lugar de simplemente memorizar. Cuando vi un problema, le hacía múltiples preguntas desde diferentes puntos de vista. Algunas de las preguntas, resultó, no tenían una respuesta.

¿Qué hiciste una vez que sabías que querías investigar?

LM:

Decidí cursar estudios de posgrado en física, así que solicité admisión en universidades estadounidenses. Fui aceptado en la Universidad de Michigan en Ann Arbor. Allí realicé una maestría en física mientras buscaba un tema de tesis doctoral. Mientras tanto, como me gustaban las matemáticas todo el tiempo, obtuve una maestría en matemáticas también. Seguí tomando cursos porque estaba interesado y muy pronto tuve suficiente para obtener un título. Cuando terminé mi maestría en matemáticas, estuve en Fermilab trabajando en mi tesis doctoral sobre Tevatron.

Cuéntame un poco acerca de tu primera vez en Fermilab.

LM:

Fue cuando Helen Edwards era la cabeza de la División de Aceleradores y el Tevatron estaba siendo comisionado como colisionador. Mi experiencia dejó algunas marcas indelebles en mi mente. Vi a Helen día y noche, y los fines de semana. Todos los días del año, ella estaba aquí. Ella siempre estaba monitoreando el progreso del Tevatron. Ella era una líder inspiradora y fuerte.

Viniendo de un ambiente universitario donde pasé tres años y medio, a un laboratorio, donde pasé dos años, descubrí que me encantaba el entorno del laboratorio. Para llegar a mi oficina tuve que pasar frente a la sala de control, donde había gente trabajando las 24 horas, los 7 días de la semana. Aquí, siempre está sucediendo algo, que es lo que amo del laboratorio.

Desde entonces he trabajado en laboratorios. También he mantenido la pasión por la enseñanza, y enseñé física de acelerador todos los años en la Universidad de Columbia Británica cuando estaba en Canadá. Simplemente no podía cambiar cuánto amaba los laboratorios.

¿Dónde espera que el laboratorio vaya en su conjunto en el futuro previsible?

LM:

Hay una misión más grandiosa aquí. Estamos explorando preguntas sin respuesta sobre el universo.

En primer lugar, el laboratorio se convertirá en el líder mundial en física de neutrinos. Una vez que traemos PIP-II y aumentamos la intensidad del haz de neutrinos, y ponemos en línea los poderosos detectores de partículas de LBNF [Long-Baseline Neutrino Facility] y DUNE [Deep Underground Neutrino Experiment] en Dakota del Sur, Fermilab será un líder indiscutible para los experimentos de física de neutrinos.

PIP-II también está abriendo nuevos caminos. En nuestro campo, PIP-II es el primer proyecto acelerador de EE. UU. Que se realiza con importantes contribuciones en especie a nivel internacional. Este es un nuevo paradigma sobre cómo Estados Unidos está ejecutando proyectos de aceleración. A medida que los proyectos se vuelven más costosos y complejos, la colaboración se vuelve inevitable. Lo que estamos haciendo sin duda será modelado por futuros proyectos de aceleración de EE. UU. Estamos configurando procesos y clasificando las arrugas para que nuestro modelo se pueda usar para la próxima generación de proyectos.

Tiene un precio, porque hay muchas cosas por las que estamos trabajando por primera vez. No tenemos un ejemplo a seguir, así que tenemos que encontrar nuestras propias soluciones. Es un desafío, pero resolverlo ayudará a facilitar proyectos similares en el futuro.

En términos más generales, una dirección esencial para nuestro laboratorio es convertirse en un centro líder en aceleración de la ciencia y la tecnología. Los avances pioneros de Fermilab en tecnología de radiofrecuencia superconductora y física de haces forman la base de PIP-II y las futuras actualizaciones al complejo acelerador del laboratorio. Visualizo estos proyectos desafiantes y la I + D relacionada para impulsar aún más las fronteras de la física de los aceleradores.

Espero que Fermilab no solo se convierta en el líder mundial en física de neutrinos, sino que su investigación sea merecedora del Premio Nobel. En última instancia, PIP-II conducirá a descubrimientos que arrojan nueva luz sobre nuestra comprensión del universo y responden algunas preguntas fundamentales que hasta la fecha no han recibido respuesta.

Además de la ciencia, ¿cuáles son algunas de tus pasiones o pasatiempos?

LM:

Realmente me gusta el senderismo, pero no he llegado a hacer eso en mucho tiempo. También me gusta viajar con mi familia y leer libros. Cuando tengo tiempo, voy a ver ballet y actuaciones musicales.

Recientemente, estuve en Praga con mi esposo, y realmente lo disfruté. Cuando tengo la oportunidad de visitar una nueva ciudad o un país extranjero, lo tomo. Me gusta incrustarme en nuevas culturas. Viajar sin trabajar, cuando tengo tiempo, es algo que atesoro mucho.

Sé que todas las madres están orgullosas de sus hijos, pero tengo un hijo del que estoy muy orgulloso. Me encanta hablar con él sobre su tema y el mío. Se está especializando en psicología en UBC. Mi esposo también es un físico acelerador. Nos gusta hablar sobre física, filosofía y otros temas relacionados. Es uno de mis grandes placeres tenernos a nosotros, dos físicos, hablando con nuestro hijo, un estudiante de psicología.

¿Cómo es tu nueva función en Fermilab y qué haces día a día?

LM:

Como soy relativamente nuevo en el trabajo, trato de abrazar el proyecto revisando y revisando todos los aspectos. Estoy revisando el alcance, el cronograma, el presupuesto y las contribuciones internacionales. Gran parte de mi pensamiento se dirige a la planificación estratégica. ¿Cómo avanzamos los diferentes elementos del proyecto de una manera equilibrada para mantener a nuestros socios internacionales comprometidos y sincronizados con ellos? Somos interdependientes: nuestros socios dependen de nosotros y viceversa.

El rol me parece natural a veces. Mi equipo es increíble, también. Hemos armado el equipo A. Todos son tan fuertes y altamente calificados, como apasionados del proyecto. Estoy muy agradecido de tener tanta gente increíble trabajando conmigo en el proyecto. También estoy agradecido por el trabajo que Stephen Holmes y el equipo han hecho para llevar el proyecto hasta este punto.

Es un proyecto científico a gran escala y es altamente complejo, un desafío que quiero enfrentar. Trabajar a través de desafíos es tentador para mí.