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Cambiando el juego

noviembre 16, 2018
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Willie Rockward aplicó a la universidad con los sueños del fútbol profesional, pero una beca de física lo colocó en un camino diferente.

Una ilustración que demuestra muchas de las facetas importantes de la vida del Dr. Willie Rockward

“Mantén la vista puesta en la pelota”, fue el consejo que Willie Rockward escuchó de los entrenadores de fútbol cuando era adolescente en la década de 1980 en Houma, Louisiana, justo al sur de Nueva Orleans.

Pero Rockward, que tenía talento para los deportes y la física, llegaría a conocerlo mejor.

“Solo necesitas ver la primera parte del proyectil”, dice. “Una vez que conoces la trayectoria de la pelota, no va a cambiar”.

En el campo de fútbol, ​​el cálculo de la trayectoria del balón le da al receptor unos segundos críticos para evaluar al equipo defensivo que se aproxima. En la vida de Rockwell, el cálculo de su propia trayectoria lo llevó fuera del deporte y la ciencia.

Jugando en el equipo universitario para los Gators de South Terrebonne High School, Rockward llamó la atención con su actuación estelar como tailback y flanker. Fuera de temporada, sobresalió en el equipo de atletismo de élite de la escuela. Se propuso jugar para Eddie Robinson, un entrenador ganador en la cercana Grambling State University, que era conocido por darles a los jugadores una oportunidad para los profesionales.

Varias escuelas de la División 1, incluidas Duke y la Universidad Estatal de Luisiana, ofrecieron becas de Rockward para jugar en sus equipos. Pero la oferta de becas que llegó de Grambling State no era para fútbol, ​​sino para física.

Persiguiendo una fascinación por los láseres, Rockward se había destacado en sus clases de física y cálculo de AP. Grambling State quedó impresionado con sus puntajes altos en ACT y las excelentes calificaciones que su madre requería de él antes de que le permitiera jugar deportes de equipo.

Mientras pudiera jugar en el equipo de Robinson, a Rockward no le importaba cómo llegó allí. Fue a Grambling State y jugó como wingback en su primer año.

Pero él no era titular, y un golpe particularmente brutal de un apoyador defensivo superior lo llevó a un nuevo plan.

El fútbol no pagaba sus gastos de matrícula y tenía una hija, nacida mientras estaba en la escuela secundaria, en la que pensar. “Está bien, es hora de ponerse a prueba en física”, recuerda haber aconsejado a sí mismo, y se fue del equipo.

La disciplina atlética y la ética de trabajo de Rockward se tradujeron bien en llegar a los libros. También trajo su mentalidad de equipo gregario a clase. “Siempre fui el que estaba tratando de hacer funcionar un grupo de estudio”, dice.

Prosperó durante toda la vida universitaria, sirviendo como presidente del gobierno estudiantil y su fraternidad, Omega Psi Phi. Se destacó en física y las ofertas de becas provenían de varias escuelas rigurosas, incluidas Stanford, MIT y Georgia Tech. Pero Rockward sintió que había estado demasiado distraído por sus intereses extracurriculares y quería fortalecer sus académicos antes de asistir a un programa superior. Así que obtuvo una maestría en física en la Universidad de Albany, SUNY primero, luego se transfirió a Georgia Tech.

Una ilustración del Dr. Willie Rockward que combina elementos del fútbol y la enseñanza de la física

Ilustración de Sandbox Studio, Chicago con Corinne Mucha

En 1998, Rockward se unió a la facultad en Morehouse College, una universidad históricamente de hombres negros en Atlanta. Se quedó por 20 años, tomando el apodo de “Dr. Rock “y, finalmente, convertirse en la presidenta del Departamento de Física y el Programa de Ingeniería de Doble Grado. Al igual que en la universidad, Rockward llenó su vida con actividades extracurriculares, desde el matrimonio y siete hijos hasta pastorear en su iglesia durante 11 años.

En el aula, el enfoque centrado en el equipo de Rockward se relacionó con los estudiantes, incluido David Hill, un graduado de física de Morehouse que recientemente completó su doctorado en el Media Lab del MIT. Hill agradeció especialmente las excursiones grupales de Rockward a conferencias científicas.

Viajando juntos, Hill dice, “nunca te sientes solo. Eso aumenta tu confianza cuando eres joven, así que cuando seas mayor, tendrás la confianza de estar en ese entorno, incluso cuando no haya muchas personas que se parezcan a ti “.

El enfoque práctico de Rockward hace que un título de física sea una opción “identificable” para los estudiantes que no crecieron con muchos científicos, agrega Hill. “Dr. Rock no habla sobre tu cabeza “, dice Hill. “Te hace sentir que el campo y el doctorado, en un sentido técnico y social, son alcanzables y accesibles”.

Cuando Rockward considera su carrete de destacados, se trata de accesibilidad. “Ver encender la bombilla de la lámpara del estudiante … eso es lo que me da emoción y energía”, dice.

Como cuando recientemente utilizó un contexto social para explicar la relatividad especial: “Toda relatividad especial es, es cuando se mide el mismo objeto o evento desde un marco de referencia diferente, se obtiene un valor diferente. No significa que mi valor sea correcto o que tu valor sea incorrecto solo porque sea algo diferente.

“Eso te ayuda en las relaciones”, aconsejó a sus alumnos, recordando sus días dispensando sabiduría como pastor. “Si puedes aprender a mirar desde la perspectiva de otra persona, entonces comenzarás a ver algunas cosas que no has visto”.

Este otoño, Rockward obtiene una nueva perspectiva a sí mismo. Se traslada a un trabajo presidiendo el Departamento de Física en Morgan State University en Maryland.

De regreso en la universidad, Rockward temía que sus actividades extracurriculares diluyeran su enfoque académico. Pero hoy siente que sus amplios intereses -de deportes, familia, iglesia, liderazgo (actualmente es presidente de la Sociedad Nacional de Físicos Negros) -le ayudan a crecer como científico y maestro. En retrospectiva, dice, los intereses que lo habían dejado sintiéndose no preparado realmente lo habían hecho Más preparado.

“Tenía el equilibrio”, dice. “Hizo que mi física fuera más fuerte”.

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